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Syndrome de Down

Date de la dernière mise à jour: 15-Feb-2022

15 minutes de lecture

Définition du syndrome de Down

Le syndrome de Down est une maladie génétique dans laquelle une personne a une copie supplémentaire du chromosome 21. C’est pourquoi ce syndrome est également appelé « trisomie 21 » (Syndrome de Down trisomie 21). Cette anomalie génétique provoque des changements et des différences dans la façon dont le bébé se développe, à la fois mentalement et physiquement. Certaines caractéristiques sont communes chez toutes les personnes atteintes du syndrome de Down, en particulier les caractéristiques physiques et physiologiques, mais il existe aussi des différences concernant leurs capacités mentales, telles que le QI.

Avant de nous plonger dans le sujet de la génétique et des symptômes du syndrome de Down, jetons un coup d’œil à quelques faits historiques concernant ce sujet.

Antécédents du syndrome de Down

Ce syndrome a été décrit pour la première fois en 1866 par John Langdon Haydon Down, un médecin britannique qui a déclaré que ce syndrome est caractérisé par trois choses principales: des caractéristiques dysmorphiques particulières, une aberration chromosomique et un retard mental. Même si cette condition est censée être provoquée par quelques anomalies chromosomiques depuis le 19ème siècle, ce n’est qu’en 1959 que Jérôme Lejeune, un généticien Français, a découvert la véritable cause du syndrome de Down: la présence d’une copie supplémentaire du chromosome 21, ajoutant un chromosome de plus à ces patients qui auront un total de 47 chromosomes au lieu de 46 (qui est le nombre normal de chromosomes chez l’homme).

Génétique du syndrome de Down

Quels sont les chromosomes? et comment la génétique affecte-t-elle le développement d’un bébé? 

Les chromosomes sont des molécules qui contiennent des informations sur toutes les caractéristiques du corps humain. Un chromosome est composé de protéines et d’ADN qui est essentiellement le manuel avec des instructions génétiques qui est hérité des parents. Une personne a généralement 44 chromosomes comme ceux-ci, qui sont organisés en paires, résultant 22 paires de chromosomes également connus sous le nom d’autosomes. Les humains ont également une paire de chromosomes de plus, X et Y, appelés chromosomes sexuels, car leurs combinaisons déterminent le sexe d’une personne - XX pour les femmes et XY pour les hommes.

 

Alors, comment une personne obtient-elle ses chromosomes?

Tout commence au moment où une ovule de la mère biologique est fécondée par un sperme du père biologique. Les cellules de l’ovule et du sperme sont également connues sous le nom de gamètes et elles sont produites au cours du processus de division cellulaire, appelée méiose. Cela signifie que les gamètes ont 23 chromosomes, donc la moitié du nombre total, l’un d’eux étant soit X ou Y. Les gamètes de la mère n’ont que le chromosome X, tandis que les gamètes du père sont généralement divisés - une moitié avec le chromosome X et l’autre moitié avec le Y. Dans le processus de fécondation, les gamètes femelles se combinent avec les gamètes mâles pour produire un zygote qui aura deux ensembles de 23 chromosomes, donnant le nombre de 46 chromosomes qui est considéré comme normal chez l’homme. Habituellement, la terminologie est que les femmes sont 46XX et les hommes 46 XY. Cela, cependant, peut varier en raison du fait que le processus de méiose puis de fécondation est très complexe et nécessite de nombreuses étapes qui peuvent parfois être influencées négativement par différents facteurs (individuels ou environnementaux) qui entraîneront des mutations ou des variations chromosomiques.

Le 21ème chromosome – Syndrome de Down 21ème chromosome

Le syndrome de Down est une maladie chromosomique, alors que se passe-t-il exactement avec les chromosomes du syndrome de Down?

Nous avons vu que les humains ont généralement 23 paires de chromosomes, ce qui signifie que chaque cellule du corps possède 46 chromosomes, la moitié venant de la mère biologique, et l’autre moitié du père biologique. Le chromosome 21 est le plus petit chez l’homme, constituant environ 2% de l’ADN humain. Les chercheurs ont essayé d’identifier le nombre de gènes dans chaque chromosome et ce dont ils sont responsables, et dans le cas du 21e chromosome, ils ont estimé un nombre de 200 à 300 gènes. Ce que ces gènes font, c’est qu’ils donnent des instructions pour la fabrication de protéines qui sont des molécules essentielles ayant des fonctions différentes au sein d’une cellule (ce processus de genèse des protéines a deux grandes étapes connues sous le nom de transcription et de traduction). Étant donné que le nombre de chromosomes peut varier de ce qu’il existe différentes anomalies chromosomiques, il existe quelques conditions associées au chromosome 21:

  • Syndrome de Down – le plus commun et qui est le sujet de cet article; il s’agit d’une maladie génétique généralement causée par la présence d’un chromosome 21 de plus dans chaque cellule, au lieu de la paire typique; il y a aussi d’autres façons dont le chromosome 21 peut causer le syndrome de Down et nous verrons ceci plus tard lorsque nous discuterons des types de syndrome de Down;
  • Leucémie myéloïde aiguë à facteur de liaison central – ce type de cancer du sang est causé par la translocation de gènes (gènes d’échange de chromosomes entre eux) entre le chromosome 21 et le chromosome 8; ce type de leucémie n’est pas héréditaire, mais c’est une mutation génétique qui survient au cours de la vie d’une personne et qui n’est présente que dans certaines cellules, pas toutes; il se produit habituellement à l’âge adulte ;
  • Leucémie aiguë lymphoblastique – un autre type de cancer du sang qui est déterminé par la translocation de gènes entre le chromosome 21 et le chromosome 12; il est généralement diagnostiqué chez les enfants.

Types de syndrome de Down

Même si nous avons surtout parlé du fait que le syndrome de Down est une trisomie, il y a deux autres façons dont le chromosome 21 peut causer ce type de maladie génétique. Les trois types de syndrome de Down sont: la trisomie 21,  le syndrome de Down par translocation et le syndrome de Down mosaic.

La Trisomie 21: C’est le type le plus courant de syndrome de Down, avec près de 95%  des cas de cette affection étant causée par la présence d’un chromosome 21 supplémentaire dans chaque cellule du corps, au lieu de la paire habituelle.

Le syndrome de Down par translocation: Il s’agit d’un type plus rare, avec environ 3% des bébés nés avec le syndrome de Down ayant cette condition génétique. Ce qui se passe, c’est que le bébé a encore trois copies du chromosome 21, mais l’une d’entre elles est généralement attachée à un autre chromosome, tel que le chromosome 3, 14, 15 ou 22. Dans d’autres cas rares, deux chromosomes 21 peuvent se fixer l’un à l’autre et cela entraînerait toujours la translocation du syndrome de Down. Cette condition peut être héritée de l’un des parents s’ils sont ce qu’on appelle un transporteur équilibré de translocation. Cela signifie que le parent a un chromosome de translocation, ce qui signifie qu’il a 45 chromosomes dans chaque cellule, mais qu’il n’a pas de problèmes de santé ou de caractéristiques physiques associées à cela, ils sont « normaux ». Comment est-ce possible ? C’est simple, même si cette personne n’a que 45 chromosomes, elle a en fait toutes les copies de chromosomes nécessaires à un individu normal et en bonne santé ; c’est juste que deux de leurs chromosomes sont attachés l’un à l’autre. Il n’y a pas de différences significatives dans la symptomatologie entre les bébés atteints de trisomie 21 et le syndrome de Down de translocation.

Syndrome de Down Mosaic: Cette condition est également appelée mosaïcisme et c’est la forme la plus rare du syndrome de Down, avec seulement environ 2% des cas.  Si dans les cas de trisomie 21 ou de translocation du syndrome de Down, toutes les cellules du corps avaient trois copies du chromosome 21, dans ce cas, seules certaines cellules ont un chromosome supplémentaire, ce qui entraîne un mélange de cellules, tout comme une mosaïque. La cause de ceci typiquement est que la division qui mène à un chromosome 21 de plus se produit après le moment de la fécondation. En ce qui concerne les symptômes, les personnes atteintes du syndrome de Down en mosaïque sont à risque de tous les symptômes présents chez les personnes atteintes de trisomie 21 ou de translocation du syndrome de Down. Cependant, étant donné que dans le cas du mosaïcisme, certaines cellules du corps sont en bonne santé (ce qui signifie qu’elles ont la quantité normale de 46 chromosomes), elles peuvent éprouver moins de symptômes que les personnes atteintes des deux autres types de syndrome de Down. Par exemple, les personnes atteintes du syndrome de Down en mosaïque obtiennent habituellement des scores plus élevés aux tests de QI que les personnes atteintes des deux autres types de cette affection.

Le syndrome de Down peut-il être héréditaire?

Nous avons vu les trois types de syndrome de Down et ce qui les cause, mais une question pertinente se pose: cette maladie génétique peut-elle être héritée? Habituellement, non, étant donné que c’est causé par quelque chose qui ne va pas avec les chromosomes pendant la division cellulaire après la fécondation. Cependant, dans le cas de la translocation du syndrome de Down, il est possible d’hériter du chromosome 21 supplémentaire attaché à un autre chromosome de l’un des parents (généralement la mère).

Symptômes et signes du syndrome de Down

Les effets, les symptômes et les signes du syndrome de Down font de cette affection une affection qui peut être très facilement reconnue, même pour quelqu’un qui n’est pas un professionnel dans le domaine de la médecine. Bien qu’il existe certaines caractéristiques faciales distinctives communes chez toutes les personnes atteintes du syndrome de Down, les capacités intellectuelles et les problèmes de santé associés à ce syndrome peuvent varier d’une personne à l’autre.

Certaines des caractéristiques physiques distinctives les plus courantes du syndrome de Down sont: visage aplati, cou court, petite tête, yeux en forme d’amande avec des paupières inclinés vers le haut appelés fissures palpébrales (yeux du syndrome de Down), taches blanches sur l’iris (connues sous le nom de taches de Brushfield), langue saillante (leur langue a tendance à sortir la plupart du temps), petites oreilles, mains et pieds, larges paumes avec un pli palmaire (une seule ligne à travers la paume de la main), tonus musculaire pauvre, articulations lâches. Même si à des âges plus petits, les enfants atteints du syndrome de Down peuvent avoir une taille moyenne, leur processus de croissance est plus lent et ils restent généralement plus petits que les enfants de leur âge.

D’autres effets de cette affection génétique sont des retards de développement et des difficultés comportementales. La parole et le langage en particulier peuvent se développer lentement et plus tard par rapport aux enfants du même âge qui n’ont pas le syndrome de Down; la parole peut parfois être aussi difficile à comprendre. Certaines des difficultés comportementales chez les personnes atteintes du syndrome de Down peuvent être des problèmes d’attention, une personnalité têtue et névrotique ou des comportements obsessionnels-compulsifs.

Complications du syndrome de Down

En vieillissant, les personnes atteintes du syndrome de Down sont à risque élevé de développer de graves complications de santé, telles que:

  • malformation cardiaque – près de la moitié des bébés nés avec le syndrome de Down naissent également avec des maladies cardiaques potentiellement mortelles (malformation cardiaque du syndrome de Down) qui pourraient nécessiter une intervention chirurgicale et un traitement à un âge précoce;
  • anomalies digestives ou défauts gastro-intestinaux – ceux-ci sont moins fréquents; il peut s’agir d’un blocage dans les intestins, d’un reflux gastro-œsophagien (brûlures d’estomac), ou une maladie cœliaque (intolérance au gluten, une protéine présente dans le blé);
  • hypothyroïdie – environ 10% des personnes nées avec le syndrome de Down ont également une hypothyroïdie, ce qui signifie que leur glande thyroïde est moins active; cela peut entraîner de la fatigue, des changements de poids, de l’irritabilité ou une moins bonne santé mentale;
  • troubles immunitaires – le système immunitaire d’une personne atteinte du syndrome de Down peut être très fragile, ce qui signifie qu’elle est à risque de développer des maladies auto-immunes ou des maladies infectieuses (p. ex. pneumonie);
  • leucémie – un petit pourcentage d’enfants nés avec le syndrome de Down développent également une forme de cancer du sang connue sous le nom de leucémie; les types les plus communs de leucémie dans ce cas-ci sont leucémie megacaryoblastic et leucémie lymphoblastique aiguë ;
  • diabète – il s’agit d’une condition médicale qui marque l’incapacité du corps à réguler les niveaux de sucre par l’insuline; il existe deux types de diabète courants chez les personnes atteintes du syndrome de Down, le diabète de type 1 et le diabète de type 2; Le diabète de type 1 est une maladie endocrinienne et auto-immune caractérisée par une faible production d’insuline par le pancréas; il est plus communément diagnostiqué pendant l’enfance; le diabète de type 2 se caractérise par une résistance à l’insuline; la recherche montre que ce type de diabète est également plus répandu à un plus jeune âge chez les personnes atteintes du syndrome de Down, étant également associé à l’obésité;
  • obésité – comparativement à la population générale, les personnes atteintes du syndrome de Down sont plus à risque de devenir obèses;
  • apnée du sommeil – les enfants et les adultes atteints du syndrome de Down peuvent avoir une apnée obstructive du sommeil causée par l’obstruction des voies respiratoires; ceci est lié aux changements squelettiques et tissulaires spécifiques au syndrome de Down;
  • Instabilité atlanto axiale – cela signifie que les deux premières vertèbres dans le cou sont mal alignées, ce qui peut provoquer une surextension du cou; il s’agit d’une condition grave qui nécessite une attention particulière;
  • perte auditive, difficultés et problèmes de vision (tels que cataractes), problèmes dentaires.

Problèmes de santé mentale liés au syndrome de Down

Compte tenu des caractéristiques personnelles d’une personne atteinte du syndrome de Down et de son risque de développer différentes conditions physiques et physiologiques, elle est également à grand risque d’avoir des problèmes de santé mentale, tels que l’anxiété et l’anxiété générale, la dépression, le trouble obsessionnel-compulsif, les difficultés liées au sommeil, l’autisme et la perte neuropsychologique progressive. Tout cela dépend beaucoup de l’âge et des caractéristiques individuelles.

  • Petits enfants: Ce groupe d’âge est prédisposé aux difficultés cognitives et de communication, aux comportements perturbateurs, impulsifs et hyperactifs, à l’anxiété, à la rumination, aux comportements répétitifs, à la fatigue et aux difficultés de sommeil.
  • Adolescents et jeunes adultes: Ces personnes sont à risque de dépression, d’anxiété généralisée, de comportements obsessionnels-compulsifs, de déclin des compétences cognitives et sociales et de difficultés de sommeil.
  • Personnes âgées: Ce groupe d’âge est vulnérable aux mêmes conditions que les autres, le déclin des compétences cognitives et sociales étant plus rapide, la démence devenant une condition répandue.

Syndrome de Down et autisme

L’autisme est un problème de santé mentale dont la prévalence est relativement élevée chez les personnes atteintes du syndrome de Down. Dans le domaine médical, la coexistence de ces conditions est connue sous le nom de double diagnostic. Certains des symptômes et signes des personnes qui ont ce double diagnostic (syndrome de Down et autisme) sont des difficultés à changer les modèles de routine, des comportements stéréotypés, des compétences de communication difficiles, une préoccupation plus élevée avec les rituels et des niveaux plus élevés d’hyperactivité, des problèmes de conduite et différents degrés de troubles d’apprentissage.

 

Durée de vie du syndrome de Down

Compte tenu de la quantité et de la variété des conditions de santé associées au syndrome de Down, on peut devenir curieux de savoir quelle est l’espérance de vie des personnes atteintes de ce syndrome génétique. Selon les scientifiques, dans les années 60, en moyenne, les personnes atteintes du syndrome de Down avaient une espérance de vie de seulement 10 ans. Plus récemment, en 2007, en moyenne, ce nombre a augmenté de façon exponentielle pour atteindre 47 ans. Cette statistique soulève la question de savoir s’il y a des facteurs qui contribuent à combien de temps une personne atteinte du syndrome de Down peut vivre et, bien sûr, la recherche est là pour y répondre. Certains de ces facteurs incluent le poids de naissance, la race (avec des bébés noirs ou afro-américains atteints du syndrome de Down ayant une plus faible chance de survivre au-delà de la première année par rapport aux bébés blancs) et l’existence ou non d’une malformation cardiaque congénitale.

Facteurs de risque du syndrome de Down

L’un des principaux facteurs de risque du syndrome de Down est l’âge de la mère, les femmes à l’âge de 35 ans ou plus étant plus à risque d’avoir un bébé atteint du syndrome de Down. Cela est en grande partie dû au fait que les ovules plus âgés ont plus de chances de rencontrer des difficultés dans le processus de division. Dans le cas de syndrome de down par translocation, le principal facteur de risque est la présence de la translocation dans l’un des parents.

Diagnostic du syndrome de Down

À l’heure actuelle, il existe deux types de tests qui peuvent détecter le syndrome de Down pendant qu’une femme est enceinte (grossesse du syndrome de Down), les tests de dépistage et les tests de diagnostic:

  • Tests de dépistage: Ces tests ne peuvent pas détecter avec une précision de 100% si le bébé est atteint du syndrome de Down, ils ne peuvent donc pas fournir de diagnostic définitif. Ce que ces tests font, c’est qu’ils peuvent prédire une probabilité plus ou moins élevée que le bébé ait cette maladie génétique. Parmi les tests de dépistage, il y a généralement des tests sanguins (test sanguin du syndrome de Down) qui peuvent fournir des niveaux de différentes substances dans le sang de la mère qui sont d’intérêt.

Un autre type de tests de dépistage est l’échographie, qui donne une image du bébé ( Syndrome de Down échographie 3D; Syndrome de Down échographie 4D). L’échographie peut montrer s’il y a du liquide supplémentaire dans la région située derrière le cou du bébé (translucidité nucale), ce qui est généralement un indicateur d’une maladie génétique. Cette échographie est habituellement effectuée entre les semaines 10 et 14 de la grossesse ( Syndrome de Down échographie de la 11e et 12e semaine).

Les tests sanguins et les échographies et leurs résultats sont à prendre avec précaution car on ne peut pas se fier entièrement à la précision d’un diagnostic posé uniquement sur ces deux tests de dépistage. Cependant, leur avantage est que ces tests sont beaucoup plus sécurisés pour la mère et le bébé.

  • Tests de diagnostic: Ces tests peuvent généralement diagnostiquer le syndrome de Down chez un bébé, mais ils sont assez risqués. Les tests diagnostiques suivent généralement un test de dépistage positif pour une confirmation du diagnostic. Ces tests recherchent des changements dans le nombre chromosomique dans les cellules et examinent le placenta (prélèvement de villosités choriales), le liquide amniotique (amniocentèse) ou le sang du cordon ombilical (prélèvement de sang ombilical percutané). Les tests de diagnostic comportent un risque de fausse couche, c’est pourquoi les femmes hésitent avant de s’y mettre.

Marqueurs du syndrome de Down

Parmi certains des marqueurs du syndrome de Down qui peuvent être évalués lors d’une échographie au cours du deuxième trimestre de la grossesse, il y a des ventricules dans le cerveau qui sont dilatés, un os du nez absent ou petit, du liquide à l’arrière du cou, des taches lumineuses dans la région cardiaque, un gonflement des reins, un bras ou un os de la cuisse  plus court.

 

Syndrome de Down – prévention?

Malheureusement, il n’y a pas grand-chose à faire pour prévenir le syndrome de Down. Étant donné que cette condition génétique se produit en raison de la présence d’une copie supplémentaire du chromosome 21 à la suite de difficultés de division cellulaire, la prévention n’est pas vraiment une option. Cependant, nous avons vu que dans le cas où la translocation est la cause du syndrome de Down, les parents peuvent bénéficier d’une consultation avec un conseiller génétique avant de tomber enceinte, pour étudier le degré de chance d’avoir la translocation et de la transmettre à un bébé potentiel. C’est également le cas pour les parents qui ont déjà un enfant atteint du syndrome de Down.

Conclusion

Le syndrome de Down est une maladie génétique qui est devenue plus répandue ces derniers temps. Il a également été le centre d'intérêt d’assez grand nombre de recherches qui ont permis aux personnes vivant avec cette maladie d’allonger leur espérances et qualité de vie de si elles-mêmes et leurs parents ont accès aux bonnes ressources.

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